La plus grande crèche d’Europe à Challans : un film de 1976

Une première crèche voit le jour dans l’église de Challans en 1971, à l’initiative de Jean-Claude Barrault et d’amis bénévoles, sous la houlette du père Dézamy. Tous se mettent au travail pour réaliser une crèche remarquable par sa taille, ses personnages grandeur nature et ses décors. Les dons laissés par les visiteurs sont entièrement reversés à des œuvres en faveur du Tiers-Monde. 

Au fur et à mesure des années, la crèche prend de l’ampleur et devient une institution. Sa notoriété n’est plus à prouver et s’étend même au-delà de la région, des reportages lui sont consacrés sur les chaînes nationales. M. Mauvoisin immortalise celle de 1976 avec sa caméra. 

1976 : la crèche monumentale de Challans est devenue la plus grande d’Europe et c’est l’année de tous les records de fréquentation. Les fidèles de la messe de minuit sont les premiers à la découvrir et plus de 350.000 personnes viennent l’admirer deux mois durant. Le ballet incessant de cars entiers de visiteurs nécessite même la mise en place d’un service d’ordre pour gérer les embouteillages, les files d’attente à l’intérieur et à l’extérieur de l’église. 

Il faut dire que depuis début novembre, plusieurs dizaines de bénévoles se sont attelés tous les soirs, 6 jours sur 7, à sa fabrication. La collaboration de Maurice Fillonneau, artiste et initiateur du thème de l’année, d’Hubert Pacteau, pour la mise en scène, et d’Henry Murail, sculpteur professionnel, en fait une crèche exceptionnelle : sept tableaux sur la vie de Moïse et un autre sur la « Nativité » sont ainsi créés. Les décors égyptiens sculptés dans la mousse phénolique (200 m3) récupérée à l’usine SAITEC de Challans et les costumes de 43 mannequins, entièrement façonnés par de petites mains sous l’œil attentif de Janine Morin, modiste, ont nécessité 6.000 heures de travail. 

La générosité des visiteurs s’élève à plus de 50.000 francs, somme considérable et intégralement reversée aux enfants du Tiers-Monde (missions en Haïti et à Calcutta, école de brousse et centre de nourrissons au Cameroun, orphelinat de Bethléem). Cette crèche sera l’avant-dernière édition et le terme d’une émulation collective à but caritatif. 

Les images réalisées par M. Mauvoisin en 1976 sont extraites du DVD « Challans jadis » (de 1938 aux années 2000) produit par la Cinémathèque de Vendée en décembre 2014. Elles viennent s’ajouter aux morceaux choisis de films amateurs  déjà mis en ligne, et conservés aux Archives départementales. 

Date de publication : 17 décembre 2014

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